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美國空軍神秘的X-37B飛行器返地球 或為人類首架太空戰斗機

發布時間:2019-11-05 10:40:55 來源:科技日報 責任編輯:caobo

美國空軍神秘的X-37B軌道試驗飛行器在軌飛行時長不斷刷新紀錄——首次任務在軌時長為224天,第四次飛行任務在軌時間718天,第五次則達到了780天!

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圖為民眾參觀位于美國休斯敦的約翰遜航天中心的太空飛行器樣機。中新社記者 曾靜寧 攝

科技日報記者了解到,此次飛行任務被稱作“軌道試驗飛行器-5”(OTV-5),是X-37B的第五次飛行。自2017年9月進入軌道后,X-37B于近日在美國佛羅里達州的肯尼迪航天中心完成著陸。

遠望智庫特約研究員易方介紹:“X-37B作為美‘全球快速打擊系統’的重要平臺,從研制到2010年首飛,再到后來的飛行測試,長期處于神秘不言、高度保密的狀態。由于它具有美國國家航空航天局(NASA)、美國國防高級研究計劃局(DARPA)、美國空軍等深厚的軍方背景和重大戰略意義,同時美國官方一直用‘太空運載工作’的民用外衣當其擋箭牌,更為其添加了神秘色彩。”

它或為人類首架太空戰斗機

“X-37B由美國波音公司研制,是一種迷你型無人航天飛行器,其外形類似航天飛機,但大小只有航天飛機的四分之一。它集飛機、運載器、航天器等多功能于一身,由操作人員在地面進行監控,飛行在177至926千米高度的近地軌道上。”易方說。

一直以來,外界都認為X-37B帶有軍事目的,進行的是軍事試驗。

外媒報道稱,美國空軍前部長希瑟·威爾遜認為,X-37B軌道試驗飛行器在宇宙中非同尋常的機動能力將會“讓敵人發瘋”。

而俄羅斯聯邦航天集團總裁德米特里·羅戈津說,理論上像X-37B軌道試驗飛行器這樣的儀器可以作為武器載體使用。

“X-37B擁有高達25馬赫的飛行速度,數天內就可重復發射,每次發射費用僅為航天飛機的幾十分之一,不受軌道限制的機動能力,還具有超長的工作時長等獨特優勢,使其具備巨大的軍事潛力。”易方指出,“應該說,X-37B只是一個太空運載平臺,但是其搭載相關軍事設備后,就能具備相關軍事功能。”

公開資料顯示,X-37B個頭很小,無法載人,但具備一個類似于皮卡的貨艙。X-37B可根據需要攜帶不同的任務載荷,執行偵察、預警、導航、通信和投放、回收、俘虜或破壞衛星等任務,甚至可以使用高超聲速武器對地實施快速打擊。

美國福克斯新聞網2012年曾報道,第2架X-37B于2011年3月5日升空。網友們猜測,這架無人機或許正在執行監視國際太空站的任務。而俄羅斯衛星網今年4月報道稱,X-37B曾抵近偵察俄軍航天器。

易方介紹:“理論上講,X-37B可以作為空間預備指揮所、太空偵察監視與預警平臺、空間武器發射平臺、核彈頭遠距運載平臺,甚至還可以實施反衛星作戰、太空電子戰等,因此具有深厚的軍事利用潛質。媒體猜測其很可能是人類首架太空戰斗機。”

在太空發射小衛星是戰術創新

美國空軍此次發布的消息最令人關注的是,X-37B執行任務期間,成功完成了美空軍實驗室的實驗,并發射了多顆小型衛星。

對此,易方指出:“從太空釋放小衛星并非先例,美、俄、日、澳等國近些年采用獨立或聯合的方式對該項技術也進行了測試,只不過平臺以空間站、衛星、航天飛機等為主。比如,美國和意大利在上世紀90年代就曾經做過從航天飛機上釋放小衛星的‘繩系衛星’試驗。只不過美國此次采用了X-37B作為釋放平臺。”

隨著太空戰略博弈愈加激烈,太空資產面臨嚴峻安全威脅。鑒于小衛星制造速度快、成本低、技術更新快、便于規模化部署、快速響應等諸多特點,小衛星的應用愈加廣泛,并成為太空競爭的主要方向。其實,從21世紀初最早提出“太空快速響應”一詞,到當前提出的大膽超前的“星鏈計劃”,美國正一步一步成為世界小衛星領域的領頭羊。而此次驗證X-37B從太空發射小衛星,具有隱蔽性強、不易被偵察監視的特點,戰時完全可以達到出其不意的效果。

那么,此次飛行試驗X-37B實現了從太空中發射小型衛星,是否意味著美國在太空戰領域又有了新的進展?這些小型衛星又能承擔什么任務呢?

易方認為:“從發射小衛星的角度講,可以認為這是一次戰術創新。目前,小衛星技術典型軍事應用非常廣泛,包括戰場態勢感知領域,如DARPA的SeeMe項目;軍事通信領域,如快速響應空間項目;天基目標監視,如GSSAP項目;空間對抗領域,如進行目標的探測、在軌操作,以及利用機械臂等手段進行衛星捕獲和重組等。但如果小衛星換成動能彈,則戰略意味就很濃。不僅向上可以反衛星,理想情況或許可能向下對地精確打擊。在這種高度進行對地精確打擊,可能防不勝防。但具體技術發展到什么程度我們也不得而知。”

利用超強性能形成太空威懾

此次飛行試驗,X-37B創紀錄地在太空中停留了780天。

易方指出:“各方公開消息顯示,X-37B的這次飛行進行了熱防護系統、導航與控制系統、自主返航和自主降落系統、新型離子推進器試驗,以及100多種先進材料的測試。但長達780天破紀錄的停留,其測試內容顯然不止這些。”

正如前任美國國防信息中心太空安全計劃主任特雷莎·希金斯曾指出的,“問題是你是不是將X-37B看成是武器平臺”。平臺和先進材料測試實驗只可能是其中一部分。“結合美先進技術發展,還可能會測試先進通信技術和指揮控制系統、激光武器、動能武器、偵察監視和預警裝備、電子戰裝備等先進裝備和技術的測試實驗。”易方說。

那么,這個破紀錄的時長,又意味著什么呢?

長達780天的在軌飛行試驗中,美國空軍可能全面、系統性地測試了其民用和軍用材料、技術和裝備,達到了既定目標,增強了美軍的戰略威懾能力。易方表示,如前所言,X-37B只是一種近地軌道飛行平臺,軍事任務可以依據需要而定。在整個殺傷鏈上,由于其超長的工作時長以及快速的機動能力等,完全可以全面履行偵、控、打、評等全方位的作戰任務。因此,X-37B是美國太空戰略中的“殺手锏”。

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